viernes, 22 de abril de 2011

¿son las microalgas eficientes desde un punto de vista energético?

Seguimos con más noticias sobre algas, aunque en este caso traemos un artículo que proviene de Estados Unidos donde han llegado a conclusiones interesantes. La primera de ellas nos la muestra el título del artículo original, que USA tiene capacidad para reconvertir el consumo de petróleo en consumo de bioenergía producida por algas. Podría llegar a sustituir hasta el 17 % del petróleo importado para transporte. Los autores hicieron un estudio detallado de las necesidades de tierra y de aguas para esa cantidad y las cifras que arrojaron son altas: se necesita una extensión de tierra similar a Carolina del Norte, que tiene unos 83.000 km2, una sexta parte de España, que es mucha extensión. Además las necesidades de agua son elevadas también partiendo de 350 galones de agua necesarios por cada galón de petróleo producido. Por ello se pusieron a analizar donde podría ser más eficiente su producción y los criterios de selección óptimos se determinaron en base a dos parámetros, uno la humedad ambiental y el segundo la disponibilidad de sol, necesaria para que crezcan las algas. Si se conjugan de forma adecuada esos factores se consigue reducir de forma drástica la necesidad de agua, aunque siempre considerando a cielo abierto y además agua dulce y teniendo en cuenta las tecnologías actuales. Encontraron que se necesitaba entre 8,6 y 50,2 galones de agua (cada galón es 3,875 litros) por cada milla recorrida y que esa variación dependía de las tecnologías utilizadas y de dónde crecían las algas, cifras que ofrece menos oscilación que el etanol producido por el maíz, que llama la atención por la dispersión de resultados entre 0,6 y 61,9 galones de agua por cada milla recorrida. Estas cifras demuestran la escasa viabilidad ambiental de la generación de biocombustibles con las tecnologías actuales, ya que hoy por ello las cifras resultan desproporcionadas. Este es precisamente uno de los puntos débiles de las microalgas, aunque es cierto que todavía es demasiado incipiente las investigaciones para sacar conclusiones. Según estos estudios, en la banda alta de cifras, si consumiéramos 50 galones por milla recorrida, supondría el consumo de 11760 litros a los 100 km cifras que hoy serían disparatadas. El consumo mínimo de agua según estas variables serían 2.022 litros cada 100 km, números realizados para un vehículo normal. Es cierto que los estudios están hechos para agua dulce y entornos abiertos, situación que podría cambiar con estudios de agua salada y en espacios cerrados. Sabemos que las algas tienen un gran futuro como recurso energético y su especial contribución está en la necesidad de CO2 para crecer por lo que se está investigando ubicar plantaciones de algas para procesar el CO2 que emiten otras industrias más contaminantes. Que duda cabe que la ciencia avanza deprisa pero ver escritos estos datos, realmente asustan. De todas formas y para tranquilidad de los lectores, el uso de microalgas está vinculado a otros aspectos como la producción de medicamentos y la producción de alimento especialmente para la acuicultura, que sí son aplicaciones de mucho mayor valor añadido. En España hay instalaciones experimentales en ubicaciones que cumplen esas características de luz y humedad, situándose plantas para producción de algas cerca de zonas costeras y en zonas húmedas. Además tal y como indica el artículo, pueden ser utilizadas aguas residuales para su cultivo ya que estas aguas son ricas en nitratos y fósforo necesarias para el crecimiento de las algas.

El tema es apasionante y como todo asunto que tiene futuro siempre al principio crea muchas dudas. No obstante seguimos recordando la apuesta firme de algunas empresas petroleras por esta vía de investigación. Parece ser que zonas con luz y abundancia de agua marina como zonas costeras en el Norte de África pueden llegar a ser un escenario ideal, si la investigación va más por el uso de aguas marinas. El enlace original lo publica la página Renowable Energy World y la puede encontrar en este enlace.



Study: Algae Could Replace 17% of U.S. Oil Imports

By Franny While, Pacific Northwest National Laboratory
20 de abril de 2011 |
Choosing optimal growing locations limits algal biofuel's water use.

Richland, Washington, USA -- High oil prices and environmental and economic security concerns have triggered interest in using algae-derived oils as an alternative to fossil fuels. But growing algae — or any other biofuel source — can require a lot of water.

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